Dave Morin sitter i hjärtat av Facebook-ekonomin. Och fonden ser sannerligen trevlig ut. Utanför Facebooks huvudkontor i Palo Alto lyser solen över vinbarer, sushirestauranger och kaféer längs University Avenue. Vädret är närmat kriminellt vackert denna varma januari-måndag.

Men Dave Morins jobb är inte alls så bekymmerslöst som miljön kanske antyder. Som ansvarig för Facebook-plattformen – som gör det möjligt för folk att utveckla applikationer och spel att köras på världens största sociala nätverk – får hans beslut konsekvenser inte bara för de annonsörer och riskkapitalister som har satsat miljontals dollar på Facebooks teknik som den viktigaste sedan Microsoft Windows. Hans beslut påverkar också de 650 000 utvecklarna som bygger Facebook-applikationer.

Ett växande antal av utvecklarna säger att det komplexa ekosystem som Facebook utgör har stött på problem. Problem som skadar både stora och små utvecklare. En del mindre bolag som har byggt hela sin verksamhet runt Facebooks plattform har till och med tvingats omkull.

Under hösten 2008 gjorde Facebook om utseendet på tjänsten. Det var en förändring som företaget ansåg var nödvändig för användarna. Men samtidigt tvingade den stora företag bakom några av de mest populära Facebook-applikationerna att omedelbart förändra sina strategier och göra anpassningar av sina applikationer.

Vad värre var, många mindre utvecklare gick under över en natt när trafiken till deras applikationer rasade som en följd av omgörningen.

– Det var rätt hemskt och de flesta skulle nog säga samma sak om de var ärliga, säger Murtaza Hussain, vd för analysföretaget Peanut Labs som samarbetar med sociala nätverk - inklusive Facebook - och utvecklare.
– Många applikationer försvann över en natt och många utvecklare hatar Facebook för det, eftersom de lämnade sina ordinarie, trygga arbeten och ägnade mycket tid och pengar åt att utveckla för Facebook.

Kan Facebook-plattformen blomstra trots missnöjet hos utvecklare? Långt ifrån alla tror det. Facebook vet att framtiden för plattformen är starkt beroende av vad utvecklare gör och bidrar med, säger David Morin. Och framtiden kretsar kring Facebook Connect, ett projekt som syftar till att låta användare ta med sig sin Facebook-identitet till andra sajter. Connect är en del i en strävan att bygga en sorts webbaserat operativsystem och bli den logiska utgångspunkten på internet för många användare. Precis som Google vill göra.


Ända sedan Facebooks CEO
Mark Zuckerberg ("Zuck" för Dave Morin och andra Facebook-anställda) i maj 2007 förklarade att deras plattform skulle öppnas för utvecklare över hela världen har utvecklingen varit sporadisk och oförutsägbar.

De första månaderna efter att plattformen öppnades kan snarast beskrivas som vilda västern. Enskilda utvecklare blev rika över en natt (åtminstone på papperet) när deras applikationer spreds över det sociala nätverket inom loppet av bara några få timmar. Några blev uppköppta för miljontals dollar eller tog in riskkapital för att kunna växa till verkliga start-up-företag.

Nu, ett och ett halvt år senare, säger kritiker att den här gruppen har utnyttjats av Facebook för att skapa en hög trafik och nu bara lämnats.

Alla vill inte höra det, säger Scott Rafer, en Silicon Valley-veteran som har arbetat med bloggteknik och nu driver Lookery, ett företag som arbetar med annonsering på sociala nätverk, bland annat Facebook. När han talade på en Facebook-konferens i Berlin för tre månader sedan sa han att Facebook-plattformen är död.
– Många blev rejält arga. Jag talade inför människor som utvecklar Facebook-applikationer och tänkte fortsätta med det. Jag sa typ 'är ni tokiga?', berättar han.

Även om han dramatiserade det hela en aning påstår Scott Rafer att han helt enkelt utgick från vad han visste baserat på verkliga siffror. Trafiken till hans kunders Facebook-applikationer rasade med närmare 50 procent efter Facebooks omgörning.

Bloggar som följer Facebooks ekosystem och analysfirmor stödjer hans slutsatser, åtminstone vad gäller siffrorna. En analys av Inside Facebook, en oberoende blog ssom följer sociala nätverk och dess ekosystem, såg att två av de tre mest populära applikationerna, skapade av Slide, minskade i popularitet under de första veckorna efter omgörningen. Antalet användare av en av Slides applikationer, Funspace, rasade med 37 procent.

Den största applikationen, Super Wall, hade 18 miljoner användare före omgörningen. Idag har de 12 miljoner, enligt Appdata som analyserar trafik på Facebook. Peanut Labs bedömer att under samma tid minskade antalet dagliga användare för 66 procent av de 250 mest populära applikationerna.

När Facebook-plattformen lanserades placerades applikationerna i små fönster (widgets) på en användares profilsida. Det gjorde det enkelt för användarens vänner att se applikationerna när de besökta profilsidan och i bästa fall själva börja använda dem. På så sätt kunde applikationerna spridas snabbt i det sociala nätverket.

När Facebook gjorde om sajten försökte de att minska betydelsen av användarnas profilsidor för att istället fokusera på nyhetsflödet för varje användare. Därför skapade de kolumnen som löper i mitten av en profilsida och som innehåller information om vad användarens vänner gör - som att posta en bild eller uppdatera sin status. Facebook flyttade tredejpartsapplikationer till en ny flik.

– Omgörningen minskade chansen att någon spontant skulle upptäcka en ny applikation. Ett av de bästa sätten att hitta en ny applikation är att se den på en väns profilsida. Flikar är ett dåligt gränssnitt om man vill uppnå samma sak, säger Keith Rabois, ansvarig för affärsstrategin hos Slide.

Men omgörningen var vad Scott Rafer kallar dödsstöten i en rad åtgärder som Facebook hade vidtagit. De pekade åt samma håll och innebar att de gradvis minskade möjligheterna för applikationer att spridas över nätverket.

När Facebook-plattformen först öppnades fanns få begränsningar för hur utvecklare kunde marknadsföra sina applikationer. När en användare hade installerat en ny applikation skapades ofta en inbjudan till dennes vänner att också installera applikationen. Det gjorde att Facebook-sidor svämmade över av inbjudningar och gav upphov till ett nytt begrepp: app-spam. Facebook började därför begränsa den här möjligheten.

Scott Rafer säger att Facebook höll plattformen öppen för att skapa tillräcklig mycket trafik för att den skulle passera Myspace och bli det största sociala nätverket. När de hade nått dit stängde de så dörren bit för bit.

– De hade enormt mycket trafik och hade blivit tillräckligt stora för att locka viktiga annonsörer. Så de började införa begränsningar för en del applikationer - som i många fall ändå var skräp. Utvecklarna ansåg att Facebook-plattformen i sin första version var en gudagiven rättighet och att det var Facebooks moraliska plikt att underhålla den. Well, det är deras (Facebooks) lekplats och de kan göra vad de vill, säger Scott Rafer.

Sedan omgörningen 2008 har förmodligen de mindre Facebook-utvecklarna drabbats hårdast. De var beroende av att synas på profilsidorna. Utan de resurser som stora utvecklingsföretag har, som Rockyou och Slide, är de också rädda för att klaga allt för högljutt av rädsla för att läget ska förvärras ännu mer.

Idag vill många av de här mindre utvecklarna inte uttala sig officiellt om hur de har påverkats och vad de tycker. En organisation som kallas SF Beta ordnar månatliga, informella sammankomster för start-up-företag i San Francisco. För en kort tid sedan samlades unga utvecklare över dyr öl och färgglada drinkar på en sådan sammankomst. Många utvecklare som hade startat små företag pratade passionerat om betydelsen av Facebooks omgörning. När en av dem fick frågan om hur hans applikationer hade klarat sig härmade han ljudet av flygplan som kraschar.

Men en del mindre utvecklare uttalar sig också officiellt och säger att den nya Facebook-designen innebär större affärsmässiga utmaningar. Spelutvecklare klarar sig bättre än andra eftersom de inte bara tjänar pengar på annonser utan också kan ta betalt av användarna direkt för extra funktioner.

En liten utvecklare i Ohio, Matt Maroon, har fått 20 000 dollar från riskkapitalbolaget Ycombinator. Hans företag Blue frog gaming utvecklar spel för bland annat Facebook och han säger att omgörningen har skadat stora och små bolag lika mycket, särskilt om de inte har tagit med i beräkningen att förutsättningarna skulle kunna förändras.

Chrys Brader lämnade Facebook-utvecklandet för nästan ett år sedan, innan problemen började på allvar. Han var med och skapade en applikation som gjorde Yahoo Answers! tillgänglig genom Facebook. I februari 2008 sålde han sina halva av verksamheten. Applikationen finns kvar och har en del användare. Men det är ingen stor affär, säger han.

– I början fanns det inga gränser. Du kunde automatiskt bjuda in vem som helst att installera applikationen. Om någon skulle komma till mig nu och förklara att de vill skapa en Facebook-app skulle jag berätta om alla problem och hur svårt det är, säger Chrys Brader.

Alla utvecklare lever också med vetskapen att Facebook någon gång kan överge modellen med tredjepartsutvecklare för att istället själva erbjuda motsvarande applikationer och funktioner. Ilike, en tjänst som bland annat låter användare dela låtlistor, är en av de mest populära applikationerna på Facebook. Rykten i Silicon Valley säger att Facebook utvecklar just en sådan tjänst själv. Scott Rafer säger att det vore bättre för deras image om de istället köpte Ilike.

Ilike ville inte lämna någon kommenter kring detta. Men andra ledande Facebook-utvecklare säger att de är övertygade om att Facebook inte är intresserade av skaffa de nödvändiga resurserna för att konkurrera på det sättet.

- Om du bygger en applikation som verkligen lyser och du är extremt fokuserad på det, så är det faktiskt väldigt svårt för Facebook att kopiera det och göra något som ger en bättre upplevelse för användarna, säger Keith Rabois på Slide.
– Vi har exempelvis en grupp här på företaget som inte gör något annat än att utveckla funktioner som ska förbättra Top Friends-applikationen.

Facebooks Mark Zuckerberg får regelbundet svara på frågan hur de ska tjäna pengar? Han har ännu inte svarat tillfredsställande på frågan enligt många branschbedömare och analytiker. Det skulle kunna vara så att det är upp till Dave Morin och hans gäng att svara på frågan. Men de håller sig undan strålkastarskenet och är helt fokuserade på den rätt bastanta utmaningen att göra Facebook till det moderna operativsystemet, ett operativsystem som gör webben socialt över alla sajter och alla applikationer.

Om nästa slag om internet står mellan Facebook och Google, kan Connect vara Facebooks starkaste vapen, säger Scott Rafer. Både de och Google har anammat de delar av Microsofts mål att bli användarnas första mål på nätet. Google säger att nätet börjar med sök för användarna. Facebook hävdar att det istället börjar med sociala nätverk.

Trots kritiken av Facebooks omgörning och hur de har hanterat den understryker Dave Morin hur viktiga utvecklarna är för att Facebook ska lyckas nå sina mål. De erkänner också sina misstag.
– Vi har definitivt behövt förändra oss, säger Charlie Cheever som är chefsutvecklare på Facebook.
– En av de rådande grundprinciperna för utveckling idag har varit att få ut något snabbt och sedan få återkoppling från användarna. Men vi har varit tvungna att överge den principen. Alla de här förändringarna vi har gjort har fått stora konsekvenser. Om du är utvecklare och din applikation plötsligt slutar fungera så bryts din intäktsström. Det är en betydligt större sak än om du inte kan se dina partybilder under några timmar.

Som mängden av de spel och andra lekfulla applikationer som dominerar på Facebook visar är plattformen ännu är i sin lekfulla barndom. Men Dave Morin och Charlie Cheever säger att plattformen är på väg att växa till något mer vuxet och sofistikerat med Facebook Connect. Tekniken gör det förvisso ännu bara möjligt för användare att logga in på andra tjänster med sitt Facebook-konto. Men det är bara början. Den tillåter också att Facebook-användare kan göra sin profilinformation tillgänglig för andra sajter som deras Facebook-vänner använder.

Ytterligare ett tecken på mognaden är partnerskapet med Salesforce.com som gör det möjligt för utvecklare att flytta Salesforce-applikationer till Facebook.

– Vi vill göra det möjligt för människor att visa vad de gör på webben och i livet i övrigt. Min dröm är att när jag bokar en biljett på en resesajt ska jag kunna se att 'hey, där är Chris på samma plan som jag. Jag bokar platsen bredvid honom', säger Charlie Cheever. 

Facebook har vidtagit åtgärder för att hjälpa utvecklare att förbereda sig för förändringar i vår teknik, säger Dave Morin.

De har skapat en utvecklar-wiki där förändringar dokumenteras och de släpper nya versioner av plattformen till utvecklare en dag tidigare. Företaget hjälper också till att ordna utvecklarmöten, som i princip är lokala möten runt om i världen där utvecklare kan diskutera och dela erfarenheter. Facebook har också heltidsanställda som håller kontakten med stora utvecklare som Slide och Rockyou, och folk som bara har till uppgift att bevaka utvecklarforum.
– Vi har tvingats lära oss mycket om kommunikation och hur vi kan se till att utvecklare alltid har tillgång till den information de behöver för att deras verksamhet ska förbli livskraftig, säger Dave Morin.

C.G. Lynch, IDG News

Not. Dave Morin har sedan artikeln skrevs slutat på Facebook.